Inter Barranquitas hace investigaciones en cultivos con potencial impacto agrícola y económico para Puerto Rico

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Comprometidos con la excelencia académica universitaria, la Universidad Interamericana de Puerto Rico mantiene como parte de su misión y metas dar énfasis en lograr el desarrollo del pensamiento crítico y apoyar proyectos de investigación en la facultad y los estudiantes.  A su vez, en momentos en que el país atraviesa una crisis económica y fiscal, la universidad tiene la responsabilidad social de responder a esta crisis creando en estas investigaciones, proyectos que motiven e incentiven la producción y el emprendimiento.

El Recinto de Barranquitas de la Universidad Interamericana de Puerto Rico dirige con mucho éxito el Instituto de Biotecnología Sustentable (ISBiot).   El Instituto está dedicado a la educación, investigación y al desarrollo en el campo de la biotecnología, con un énfasis en la utilización del conocimiento y recursos de forma sustentable.   “La utilización de la biotecnología de forma sustentable, implica entre otras cosas, el uso eficiente de recursos naturales para satisfacer necesidades, respetando la calidad del ambiente natural, el entorno social y asegurando el disfrute de los bio-recursos por parte de las generaciones futuras.   El personal del ISBiot lo constituyen facultad, investigadores, técnicos de investigación, estudiantes graduados y sub-graduados de los programas de biotecnología y biología del Recinto de Barranquitas”, explicó el rector del Recinto de Barranquitas, doctor Juan A. Negrón.

En general los objetivos de ISBiot son:

  • Sostener un taller de aprendizaje e investigación para los estudiantes y facultad de bio-ciencias del Recinto de Barranquitas y otras instituciones.
  • Promover el intercambio de facultad y estudiantes dentro de Sistema Interamericana y con otras universidades y entidades de Puerto Rico y del exterior.
  • Incorporar el uso sustentable de la biotecnología en áreas como la agricultura, salud, industria y ambiente.
  • Desarrollar proyectos biotecnológicos para promover la biodiversidad, conservación y sustentabilidad ambiental.
  • Ofrecer servicios y productos biotecnológicos para estimular la autogestión, involucrando acuerdos con la comunidad, gobierno y la industria.

Investigaciones en ISBiot

  • Área agrícola

Arracacia xanthorrhiza, conocida en Puerto Rico como apio, es una planta cuyo tubérculo es consumido ampliamente en países de Sur América y el Caribe.  En dichos países es una fuente de alimento altamente apreciada, en parte por la calidad de su almidón, derivados vitamínicos como beta carotenos, minerales y otros.   Posee además un potencial medicinal, el cual ha sido sugerido por la medicina tradicional en Sur América y por estudios realizados en ISBiot.  Investigaciones realizadas en ISBiot sugieren que el apio posee un posible efecto anticancerígeno, debido a su capacidad para inhibir células tumorales in vitro y a su alta concentración de flavonoides y carotenoides. En Puerto Rico su cultivo se limita a la zona montañosa como Barranquitas, Orocovis y Corozal, debido a requisitos de altura y temperatura.   Enfermedades posiblemente causadas por hongos y nematodos limitan el cultivo de apio en Puerto Rico.   A pesar del valor nutricional y potencial médico, son muy pocos los trabajos científicos con Arracacia xanthorrhiza.  La falta de datos científicos sobre el apio ha limitado su cultivo y el crecimiento del mercado de este producto en Puerto Rico.    Consiente de estas limitaciones, en ISBiot se utilizan herramientas de la biotecnología para lidiar con esta situación.  Se logró, por ejemplo, la secuenciación del genoma del cloroplasto del apio.  Los cloroplastos, presentes en las células vegetales son centros de conversión de energía solar en carbohidratos y suministro de oxígeno, por lo que desempeñan una función vital para mantener la vida del planeta.  Sustancias vitales son producidas en los cloroplastos que facilitan la interacción de las plantas con el ambiente y determinan asuntos de interés agrícola, como son la respuesta de los cultivos al calor, sequía, salinidad y a ciertos patógenos.    Otro avance logrado en ISBiot es haber obtenido el transcriptoma del apio, esto es, un cuadro de los genes que se utilizan en la planta.    La disponibilidad de estos recursos genómicos permitiría entender la fisiología, patrones metabólicos asociados a enfermedades, encontrar marcadores moleculares específicos para el apio y aumentar la producción de sus cultivos agrícolas.  La obtención del genoma del cloroplasto y el transcriptoma para esta planta representa un trabajo novel y de gran utilidad para impulsar la actividad agrícola y comercial del apio en Puerto Rico.

En ISBiot se estudian otros cultivos con potencial impacto agrícola y económico para Puerto Rico.  Estos otros cultivos incluyen el cacao.  Se adaptó un método para propagar el cacao a través del cultivo de tejidos y estamos desarrollando herramientas para evaluar su calidad comercial.  También se trabaja con la caracterización genotípica de uvas adaptadas al Caribe y con el lerén.  El lerén es una planta con gran valor nutricional, cuyo cultivo ha sido abandonado en Puerto Rico.  Otros proyectos de investigación en ISBiot, incluyen el estudio de plantas con potencial medicinal y otras con posible uso en la remediación de suelos contaminados con metales pesados.

“Debemos entender que la incertidumbre que presenta Puerto Rico ante la crisis económica y fiscal, se ha convertido en un momento propicio de retos y oportunidades.  Con el Instituto de Biotecnología Sustentable nos hemos propuesto que nuestros estudiantes, no solo aprendan y apliquen sus conocimientos científicos, sino que podamos dirigir estas investigaciones en proyectos que generarán beneficios para el país.  Nuestro Recinto de la montaña, Barranquitas, es el lugar idóneo para crear este interesante laboratorio que reúne un buen número de mentes sobresalientes e investigadoras. Hay que seguir hacia adelante, educando a nuestra juventud con excelencia y dedicación y continuar con nuestro proyecto de un Puerto Rico emprendedor, capaz de desarrollar una economía autosuficiente y sostenible”, manifestó el licenciado Manuel J. Fernós, presidente de la Universidad Interamericana de Puerto Rico.

 

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